Verbier ou l'art de la descente radicalement verticale

Une face vertigineuse, où aucun touriste ne mettrait une spatule, est devenue le terrain de jeu fétiche des meilleurs skieurs de freeride, qui tentent de trouver dans un dédale de couloirs et barres rocheuses la descente gagnante de l'Xtrême de Verbier[AFP]

Une face vertigineuse, où aucun touriste ne mettrait une spatule, est devenue le terrain de jeu fétiche des meilleurs skieurs de freeride, qui tentent de trouver dans un dédale de couloirs et barres rocheuses la descente gagnante de l'Xtrême de Verbier.

Au sommet de la station suisse, le "Bec des Rosses" ressemble à une sombre pyramide de neige et de roc. Sa déclivité avoisine 60 degrés en haut, 40 degrés en bas. De quoi donner des grands frissons, même aux plus aguerris de cette compétition phare du freeride, qui sert aujourd'hui de grande finale au circuit mondial de ce sport extrême - le Freeride World tour.

La tension est telle que les coureurs ont besoin d'extérioriser une fois en bas par un grand cri, sorti du plus profond de leurs entrailles.

"Chaque année, je me dis en escaladant la montagne pour rejoindre le départ: est-ce que je peux rentrer à la maison et faire autre chose ?", raconte le Suédois Reine Barkered, sacré champion du monde samedi. "Au sommet, je ne me sens jamais très bien. Mais aussitôt que je me lance, je retrouve les raisons pour lesquelles je fais de la compétition. C'est cela qui est si plaisant".

Sur cette face raide, le Suédois s'est servi des barres rocheuses comme éléments de ponctuation d'une ligne de descente radicalement verticale: "Le grand couloir n'était qu'une succession de neige qui ne tenait pas, de gros sauts et de rochers. C'était comme faire une course de bosses que vous ne pouvez pas voir".

Plusieurs n'ont pas montré la même impressionnante aisance. Certains ont hésité à l'entrée de corridors improbables, quelques uns sont partis dans un roulé-boulé de plusieurs mètres, au final plus effrayant que douloureux.

Ces erreurs sont sanctionnées par les juges, qui dans leur système de notation font primer toujours une course maîtrisée et sous contrôle.

Pas de test d'entraînement

"Cette face est géniale. Il y a tellement d'options, de façons de s'exprimer dans tant de style différents", juge le Français Xavier de Le Rue, l'un des grands noms du snowboard. En onze ans, le Pyrénéen a laissé sa trace éphémère dans tous les sens sur cette montagne, au pied de laquelle il a été sacré trois fois champion du monde.

"Une fois que j'atteins une certaine vitesse, je me sens comme dans un jeu vidéo. Je sens moins le terrain, je me sens porté dans la poudreuse, j'ai une sensation de confort", raconte l'ancien membre de l'équipe de France de boardercross. "Les gens voient cela comme une prise de risque, alors que je le vois plutôt comme une sécurité".

Avant de se lancer sur la face, les riders n'ont droit à aucune descente ou test d'entraînement. Pour la tenir immaculée et dissuader toute intrusion, un montagnard du coin a même pris l'habitude de camper sur la crête tout le mois précédent. Les skieurs le croisent sur leur marche d'une heure vers le sommet.

La face, ils la découvrent la veille aux jumelles. C'est lors de cet examen minutieux qu'ils imaginent la ligne qu'ils tenteront de concrétiser en course le lendemain. "70% du travail se fait aux jumelles", estime le Français Aurélien Ducroz, grand abonné au podium de l'Xtrême. "Si tu n'es pas sûr à 100% de ton repérage, tu ne peux pas être fluide".

L'Américain Oakley White-Allen a montré que cette ligne pouvait être très simple. En 6 secondes, il a osé se lancer tout droit dans les 400 m de dénivelé. "Je pense qu'il a franchi le mur du son à un moment donné, il avait tellement de vitesse", en plaisantait le vainqueur suédois.

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