Trois affrontements franco-anglais dans le Challenge européen

Trois affrontements franco-anglais rythmeront les quarts de finale du Challenge européen, une compétition pour laquelle des clubs comme le Stade Français et Biarritz nourrissent de l'ambition car elle peut leur offrir une qualification en Coupe d'Europe pas assurée en Top 14.[AFP/Archives]

Trois affrontements franco-anglais rythmeront les quarts de finale du Challenge européen, une compétition pour laquelle des clubs comme le Stade Français et Biarritz nourrissent de l'ambition car elle peut leur offrir une qualification en Coupe d'Europe pas assurée en Top 14.

Le Stade Français ouvrira le bal jeudi contre les Anglais d'Exeter. Toulon, accueillera le tenant du titre, le club anglais des Harlequins vendredi, Biarritz lui se déplacera samedi aux London Wasps. Enfin, Brive recevra dimanche les Gallois de Llanelli Scarlets.

Le Stade Français, battu samedi au Stade de France par Toulouse (22-18), a perdu du terrain dans la course aux six premières places du Top 14 qualificatives pour la phase finale et la Coupe d'Europe.

Sans renoncer au Championnat, les Parisiens savent qu'une victoire dans le Challenge européen constitue une voie alternative vers l'Europe qu'ils avaient failli exploiter la saison dernière, échouant en finale face aux Harlequins sur un essai de Gonzalo Camacho à deux minutes de la fin.

Meilleure équipe de la phase de poules (29 points sur 30 possibles), le Stade Français s'appuiera sur plusieurs de ses cadres (Szarzewski, Papé, Parisse, Contepomi...) pour maîtriser les discrets cinquièmes du Championnat d'Angleterre qui ont enrôlé à l'intersaison un certain... Gonzalo Camacho.

En cas de victoire, les Parisiens pourraient retrouver les "Quins" en demi-finales. Les tenants du titre londoniens, leaders de la "Premiership" qui ont accru leur avance en dominant à Wembley le champion en titre des Saracens (24-19), ont toutefois un déplacement délicat au stade Mayol de Toulon, solide troisième du Top 14.

Le choc s'annonce de taille entre deux des équipes en forme du continent dotée de deux packs surpuissants et de deux N.10 stratèges et buteurs, Jonny Wilkinson et Nick Evans (incertain), à la baguette de lignes arrière rapides et tranchantes.

Biarritz, hors course pour la phase finale du Top 14 (10e), tentera d'entretenir son rêve de jouer l'Europe la saison prochaine chez les London Wasps, en position très délicate en Championnat (11e sur 12). Les Basques peuvent espérer réaliser un "coup" chez des Anglais pas souverains à domicile cette saison (six défaites).

A égalité avec Biarritz en Top 14, Brive abordera différemment son quart face aux Scarlets et leurs "Grands Chelemards" gallois (Priestland, J. Davies, North, Rees...). Les Brivistes doivent en effet encore assurer leur maintien avec trois rencontres compliquées face à Toulouse, Clermont et Castres lors des quatre dernières journées.

Programme des quarts de finale du Challenge européen:

Jeudi (heure française):

(20h45) Stade Français (FRA) - Exeter (ENG)

Vendredi:

(20h45) Toulon (FRA) - Harlequins (ENG)

Samedi:

(13h30) London Wasps (ENG) - Biarritz (FRA)

Dimanche 8 avril:

(20h15) Brive (FRA) (FRA) - Llanelli (WAL)

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