Un cachalot de 20 tonnes s’échoue sur un récif polynésien

Un cachalot. Image d'illustration. [AFP]

Un gabarit impressionnant. Un cachalot de 12,3 mètres de long et pesant près de 20 tonnes s'est échoué, mercredi 15 novembre, sur le récif de l'île de Tahaa, en Polynésie française.

Après la découverte du cadavre, la mairie de Tahaa a établi un périmètre de sécurité d'un rayon de plus de 200 mètres autour du cétacé décédé. 

«Les gaz produits lors de la décomposition de la carcasse peuvent provoquer des explosions dangereuses et les carcasses en putréfaction hébergent un réservoir bactériologique pouvant contaminer les eaux de baignade», a expliqué Agnès Benet, biologiste marin et directrice de Mata Tohora («Oeil de la baleine», en tahitien), une association locale.

Echoué pour une raison inconnue

L'animal mort, dont le poids équivaut à une dizaine de voitures de ville, présente des traces de morsures de requins ou d'orques, mais elles sont «probablement postérieures à l'échouage», estime Agnès Benet. 

C'est le sixième échouage cette année dans cette collectivité du Pacifique, mais le premier d'un cachalot. Les mammifères échoués sont en général de jeunes baleines à bosse, l'espèce la plus observée en Polynésie. La cause de l'échouage du cachalot n'est par ailleurs pas connue. 

Alors que les jeunes cachalots et les femelles restent toute l'année dans les eaux tropicales, les mâles matures migrent comme les baleines à bosse et commencent donc à quitter les eaux tropicales de la Polynésie, pour rejoindre celles de l'Antarctique.

Ces mammifères placides peuvent s'avérer dangereux : certains spécimens peuvent atteindre 40 tonnes, et leur nageoire caudale, cinq mètres de long. 

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