Saturne dépasse Jupiter dans le classement des planètes avec le plus de lunes

Saturne, la nouvelle «reine des lunes» Saturne, la nouvelle «reine des lunes»[A. SIMON, M.H. WONG / ESA/Hubble / AFP]

La Lune doit se sentir bien seule. Si la Terre ne possède qu'un satellite terrestre, les autres planètes du système solaire sont mieux dotées. Ainsi, selon de récentes découvertes, Saturne possèderait 82 lunes, soit 20 de plus que ce qui était jusqu'alors admis. Grâce à ce nouveau calcul, elle est la planète connue avec le plus de lunes.

Non contente d'avoir cette ceinture d'astéroïdes caractéristique, Saturne dépasse donc le record de 79 satellites de Jupiter d'après la Carniege Institution de Washington. Cependant, si elles sont très nombreuses, ces nouvelles lunes sont bien plus petites que «la nôtre». Les scientifiques estiment que les astres n'atteignent pas les 5 kilomètres de diamètre, quand le satellite terrestre dépasse les 3 470 kilomètres. 

La découverte n'est cependant pas anecdotique. Selon Scott Sheppard, l'un des scientifiques auteurs de l'étude : «étudier l'orbite de ces lunes peut révéler leur origine ainsi que des informations sur les conditions autour de Saturne». Il faut par exemple noter que les lunes ne tournent pas toutes dans le même sens. 

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Le sens de rotation des nouvelles lunes de Saturne (NASA/JPL-Caltech/Space Science Institute)

Enfin, pour aider les habitants de la planète bleue à s'intéresser à ces astres lointains, un concours est organisé. Il est possible de proposer des noms pour les nouvelles lunes en respectant quelques règles : il faut que le nom soit une référence à des géants, inspirés par la mythologie inuite, nordique ou celtique selon le sens de rotation. Pour avoir une chance de gagner, il faut envoyer un tweet à un compte Twitter dédié (@SaturnLunacy) et utiliser le hashtag #NameSaturnsMoons. 

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