Pourquoi un "sous-fifre" désigne-t-il le bas de la hiérarchie ?

"Le Joueur de fifre", Edouard Manet, 1866.[CC / Wikipedia]

Le terme «sous-fifre» est utilisé aujourd’hui pour parler d’une personne qui se situe au bas de l’échelle hiérarchique.

 

Péjoratif, le sens de cette expression datant de la fin du XIXe siècle vient en réalité de l’allemand «Pfifferling». Ce mot désigne quelque chose de peu de valeur. Il a été traduit en français par «fifrelin» et a gardé le même sens.

Le terme «fifre» serait ensuite apparu par contraction. Il aurait alors été utilisé dans le milieu professionnel pour parler d’une personne ayant peu de compétences. Puis l’expression «sous-fifre» s’est popularisée dans les entreprises au début du XXe siècle par extension. 

Elle concernait les apprentis, alors souvent considérés comme inexpérimentés et maladroits, avant de se généraliser.

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