La Nasa prévoit un voyage interstellaire sur Alpha Centauri en 2069

La mission ambitionne d'atteindre l'exoplanète Proxima B d'ici 2069 [AFP PHOTO / EUROPEAN SOUTHERN OBSERVATORY / M. KORNMESSER]

Une équipe de scientifiques de la Nasa a commencé à travailler sur un nouveau projet : envoyer d'ici 2069 une sonde spatiale sur Alpha Centauri, le système stellaire le plus proche de notre galaxie.

Le magazine britannique spécialisé New Scientist a révélé que le laboratoire Jet Propulsion, chargé de la construction et de la supervision des vols non habités de la Nasa, avait formé un groupe de travail chargé de planifier la première mission interstellaire américaine.

Les technologies actuelles ne permettent pas une telle mission, mais le laboratoire, basé à Pasadena aux États-Unis, compte développer d'ici une quarantaine d'années un nouveau système de propulsion, capable d'atteindre une vitesse équivalente à environ 10% celle de la vitesse de la lumière. 

En imaginant que l'agence parvienne à concevoir une telle technologie, la sonde de la Nasa attendrait probablement le système dans environ 44 ans. Symboliquement, la mission coïnciderait avec le centième anniversaire du lancement par la Nasa de la mission Apollo 11, direction la Lune. 

De la vie sur Proxima B ? 

À environ 4 années-lumière du système solaire, Alpha Centauri est un système composé de trois grandes étoiles : Centauri A, Centauri B et Proxima Centauri. Autour d'elle gravite une planète rocheuse, nommée Proxima B, détectée par les scientifiques en 2016.

L'objectif de la mission est ambitieux : les astronomes sont à la recherche de signes de vie autour de l'exoplanète qui, selon les études menées, pourrait potentiellement être habitable.

L'année dernière, la Nasa s'était associée au projet Breakthrough Starshot de l'astrophysicien Stephen Hawking et du milliardaire russe Yuri Milner. Un programme avec le même objectif mais qui ambitionne d'accomplir ce même voyage interstellaire en seulement 20 ans. 

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